Tránsito de Mercurio 2016

El lunes, 9 de mayo de 2016, a partir de las 7:12 a.m., hora del Atlántico (hora local), se podrá observar desde Puerto Rico el tercer tránsito de Mercurio de este siglo.

Un tránsito, como la palabra sugiere, es el paso de Mercurio entre el Sol y la Tierra, un evento comparable con un eclipse solar, pero que, debido al diminuto tamaño de dicho planeta en comparación con la inmensidad del astro, solo una minúscula fracción de la estrella (0.004 por ciento) será cubierta. Aun cuando el brillo del Sol se reduce tan poco, fenómenos como este son los que les revelan a los astrónomos si hay planetas en órbita alrededor de otras estrellas.

En esta ocasión, las circunstancias del tránsito de Mercurio son favorables para Puerto Rico… siempre y cuando el clima ponga su “granito de arena” y ofrezca un cielo despejado durante la mayor parte del día.

Diagrama del tránsito

El Sol saldrá a las 5:55 a.m. el lunes 9 de mayo. Esto implica que ya estará a varios grados sobre el horizonte este cuando el tránsito inicie, con el primer contacto, a las 7:12 a.m., hora local. El fenómeno transcurirá lentamente por las próximas siete horas y media mientras Mercurio cruza el gigantesco disco solar de este a suroeste. El punto máximo (o separación mínima) ocurrirá a las 10:57 a.m., mientras que el momento de último contacto será a las 2:42 p.m. Entonces, terminará el evento, con la salida de Mercurio por el lado opuesto al de su entrada.

    Datos del evento      UTC         P.A.  Long  Lat
                         h  m  s       o      o    o 

[1]  Ingreso            11 12 18     83.1     11   17
[2]  Separación mínima  14 57 39             -45   18
[3]  Egreso             18 42 24    224.4   -102   18

Sep mínima 318.5";  Radio - Sol 950.4", Mercurio 6.0"
delta T =  68.2 secs,  Ephemeris = DE430

Cómo observarlo

Tránsito de Mercurio, 9 mayo 2016La silueta de Mercurio, con un diámetro de 4,879 km, usualmente es más pequeña que el tamaño de las manchas solares que surgen en el astro ocasionalmente, que pueden alcanzar los 50,000 km de diámetro. Si por lo regular estas manchas no son visibles a simple vista, mucho menos lo será el planeta. Por lo tanto, este evento requiere un telescopio equipado con un filtro solar adecuado para su observación. Y nuevamente, por si no quedó claro: este evento REQUIERE el uso de un filtro solar adecuado.

Bajo ninguna circunstancia observe el Sol sin el equipo apropiado. Le recomendamos leer el artículo “Métodos para la observación del Sol” para conocer cómo observar el Sol de manera segura.

Hoy en día, tenemos el beneficio de la Internet para disfrutar transmisiones en vivo de infinidad de eventos que ocurren en cualquier parte del mundo, y de seguro que habrá varias opciones para ver este tránsito desde la comodidad de su computadora o teléfono inteligente.

Qué esperar

Hace casi diez años del último tránsito de Mercurio visible desde Puerto Rico. Ocurrió el 8 de noviembre de 2006, en la tarde. Recuerdo muy bien que, durante esos primeros minutos, la silueta del planeta se veía tan pequeña en el telescopio de 100mm de apertura que, junto a la ondulación de la imagen debido al calor del día, apenas se podía distinguir con relativa facilidad. Según el planeta se adentró más al disco solar, la visibilidad cobró mejor definición, pero fue más difícil soportar los rayos del Sol y el calor sofocante del trópico, aún en pleno otoño. Esta vez, el tránsito ocurre cerca del verano, así el calor podría ser mayor.

Tránsito de Mercurio 2006

Si va a observar este evento directamente con un instrumento, los consejos más importantes poco tienen que ver con astronomía:

  • Protéjase usted primeramente:
    • Use protector solar.
    • Manténgase bien hidratado.
    • Tome frecuentes recesos a la sombra. El evento se extiende durante siete horas y media, así que habrá tiempo para observarlo con tranquilidad.
    • Nunca observe el Sol sin la debida protección. Insistimos: consulte el artículo “Métodos para la observación del Sol” o busque información sobre el tema.
  • También proteja el telescopio:
    • No lo deje al sol por periodos prolongados. Retírelo a la sombra de vez en cuando o cúbralo con un parasol (aunque sea improvisado) o cualquier ayuda semejante que proyecte sombra sobre el instrumento. Si el telescopio se calienta demasiado, esto afectará adversamente la calidad de la imagen y hasta podría causar algún daño al instrumento.
    • Supervise el telescopio en todo momento, especialmente si hay personas con usted que no conozcan los riesgos de la observación solar. Comparta con ellos de manera responsable.
    • No olvide usar el filtro solar adecuado en todo momento.

En términos del evento, como hemos insistido, la silueta de Mercurio resultará considerablemente pequeña. El momento de primer contacto será difícil de observar, pero según avance el paso mejorará la visibilidad. Lo mismo ocurrirá para el último contacto.

Este será el tercer tránsito de Mercurio que ocurra en este siglo.

juan luis

El autor ha estado realizando observaciones astronómicas desde muy temprana edad, actividad que, a pesar de sus altas y bajas, sigue disfrutando cabalmente. Observa mayormente desde su hogar siempre que le es posible, desde donde también se generan estas páginas. Ha sido miembro de la Sociedad de Astronomía de Puerto Rico, la Association of Lunar and Planetary Observers y la desaparecida National Deep-Sky Observers Society.

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